De quelle couleur étaient les cocardes Françaises?

Les maquettistes et les artistes sont depuis longtemps perplexes face aux nombreuses interprétations diverses que l'on trouve dans les livres, les profiles en couleurs et autres illustrations et ailleurs sur l'apparence des cocardes que l'on trouve sur les avions de l'Armée de l'Air française. Cette confusion a été fortement exacerbée par un manque général de compréhension de l'interprétation photographique d'époque dans l'esprit du public, ainsi que par une pénurie de preuves documentaires sur ce point. Comme la plupart des preuves qui nous ont été laissées sont de nature anecdotique, nous nous tournerons vers l'examen des documents photographiques pour suggérer une ou plusieurs réponses plausibles.


Model makers and artists have long been perplexed by the many various interpretations to be found in books, artwork and elsewhere of the appearance of the French national makings to be found on Armee de l'Air aircraft. This confusion has been greatly exacerbated by a general lack of understanding of period photographic interpretation in the public mind, and also by a dearth of documentary evidence on this point. Since the bulk of the evidence left to us is anecdotal in nature, we will turn to an examination of the photographic record to suggest one or more plausible answers.
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Pas de couleur nationale

De manière assez inhabituelle - et même presque unique - l'État français ne spécifie pas clairement les couleurs à utiliser pour le drapeau national. La plupart des pays spécifient ces couleurs avec une grande exactitude, et de manière très détaillée. La France ne le fait pas. Dans la France d'aujourd'hui, deux versions du drapeau national sont couramment utilisées: une version plus claire (introduite en 1976) et une version plus sombre, résumées par le graphique suivant.


Les deux versions sont employées essentiellement sans discrimination, bien que la plus foncée soit peut-être plus courante dans l'usage militaire. Des références de couleurs spécifiques sont données pour la variante la plus claire (Pantone Reflex Blue et Red 032), mais apparemment pas pour les couleurs plus sombres.

Il s'agit bien sûr des drapeaux français modernes. Les photographies en couleur des années 1920 et 1930 semblent indiquer qu'à cette époque, une autre couleur bleue était utilisée sur le drapeau national. Certes, la photographie suivante n'est pas idéale et l'enregistrement des couleurs n'est pas particulièrement bon, mais la nuance de bleu semble néanmoins différer des versions modernes.




La première guerre mondiale

La grande majorité des photographies prises pendant la Grande Guerre ont utilisé des films orthochromatiques. Ce type de film est connu pour son insensibilité à la lumière rouge et jaune, combinée à une hypersensibilité à la lumière bleue. Ces caractéristiques font que les zones rouges et jaunes sur les orthophotos apparaissent "noires", tandis que les zones bleues sont pâles et délavées. Dans l'ensemble, l'enregistrement photographique des marquages de l'aviation française pendant la guerre est admirablement uniforme, ce qui suggère que les couleurs utilisées pour les cocardes et les bandes de queue sont restées fondamentalement inchangées. Ces photos sont des exemples typiques de ces images et de leur aspect.


Remarquez également l'épaisseur curieuse des anneaux des rondelles, dans un rapport approximatif de 25 : 25 : 50. Cependant, outre ces photos courantes prises avec un film orthochromatique, on rencontre occasionnellement une image réalisée avec une émulsion différente. La photo suivante a été prise sur une sorte de pellicule monochromatique et, étant donné les propriétés de l'image, il ne serait pas du tout surprenant qu'il s'agisse en fait d'une photo prise à partir d'un film cinématographique d'époque.



Prises ensemble, ces photographies définissent une gamme assez étroite de couleurs probables pour les marquages nationaux de la Première Guerre mondiale. Pour que l'interprétation soit valable, la couleur suggérée doit correspondre dans tous les cas à l'apparence et aux propriétés des différents types de films. Une couleur bleue très claire, par exemple, serait impossible - une telle nuance ne peut être vue sur une image ortho et semblerait être "blanche". De même, une couleur bleue très foncée apparaîtrait très foncée sur un film monochrome, ce que l'on ne voit pas. La bonne nuance de bleu doit donc être une sorte de bleu moyen, suffisamment foncé pour être visible sur les orthophotos, mais pas trop pour correspondre aux photos mono. Il en va de même pour la couleur rouge en vue, dont l'apparence est en fait quelque peu limitée pour les raisons suivantes.

Il convient de mentionner immédiatement que cet auteur n'est pas un expert de l'aviation de la Première Guerre mondiale, c'est le moins qu'on puisse dire... Cependant, en se basant sur les preuves photographiques, l'auteur propose que la couleur bleue utilisée pour ces marquages doit se situer dans une gamme de couleurs donnée.  Cette gamme est définie par le graphique suivant, qui montre la possibilité la plus claire à gauche, et la plus sombre à droite, et qui inclut l'interprétation préférée de l'auteur de cette couleur.




Probables nuances de bleu, du plus clair au plus foncé

Interprétation préférée de l'auteur


Un chasseur Nieuport tel qu'il a été livré de l'usine, portant ces couleurs

Il est intéressant de noter que les nuances de bleu proposées correspondent largement aux photographies en couleur du drapeau national prises à la même époque [voir ci-dessus]. Enfin, pour ce que cela vaut dans le cadre de cette discussion, voici une photographie du SPAD VII conservé au Musée de l'Air, Paris.



L'entre-deux-guerres

Pendant la période de l'entre-deux-guerres, de 1919 à 1937 environ, les couleurs utilisées pour les marques nationales de l'Armée de l'Air semblent avoir très peu changé. La plupart des photographies de cette époque ont été prises sur le même film orthochromatique que précédemment, mais aussi de plus en plus sur un film panchromatique dans les années trente. L'apparence des couleurs sur ces deux émulsions est en accord harmonieux avec celles utilisées pendant la Grande Guerre, et l'auteur conclut donc que la possibilité la plus probable est qu'il s'agissait des mêmes (ou, du moins, très similaires).


NiD 62, ca. 1930, orthochrome film

Interprétation préférée de l'auteur

Une petite modification de détail a toutefois été observée sur ces marquages d'entre-deux-guerres, en ce sens que la proportionnalité de l'anneau circulaire a été modifiée pour atteindre un ratio plus courant de 33 : 33 : 34.

1938: De nouvelles idées pour le Bleu?

Il existe un très grand nombre de preuves anecdotiques selon lesquelles, vers 1938, la couleur bleue utilisée pour le marquage des avions français a été modifiée. Ces témoignages décrivent invariablement une nuance de bleu plus claire et pâle, mais la raison de ce changement est inconnue. S'agissait-il d'une tentative de réduire la visibilité des marquages, ou simplement d'une mode contemporaine (comme c'était le cas dans de nombreuses forces aériennes de l'époque)? Quoi qu'il en soit, la question que nous voulons poser ici est de savoir si les documents photographiques confirment une telle affirmation. Il s'avère que c'est le cas.

A partir de 1938, de nombreuses photographies - toujours réalisées pour la plupart sur des films orthochromatiques - enregistrent un changement de la couleur bleue utilisée pour les marquages de l'Armée de l'Air. L'image suivante est très intéressante, le cliché étant joliment pris sur un film ortho et représentant le prototype MS 405 en vol, en février 1938. Même à cette date précoce, la couleur bleue des cocardes et de la bande de queue est cohérente avec une couleur bleue claire et pâle, étant essentiellement indétectable ("blanc délavé").
 

Nous pouvons également voir que le photographe a utilisé un filtre polarisant rouge pour créer l'image. L'utilisation de ce filtre a rendu la couleur kaki des surfaces supérieures de l'avion très sombre (presque "noire"), tandis que la sensibilité à la lumière rouge a été légèrement améliorée (probablement la raison pour laquelle le filtre a été utilisé).

En outre, il existe un certain nombre de photographies de cette époque qui suggèrent une apparence mixte, par exemple l'utilisation de deux couleurs bleues différentes. L'image suivante, prise sur un film panchromatique plus fiable, le montre clairement.


Bien qu'il y ait, effectivement, un sérieux reflet de lumière et un éblouissement apparent sur l'aile supérieure, l'auteur ne pense pas que cela ait causé la différence dans l'apparence des couleurs bleues. Dans le premier cas, il serait difficile d'expliquer de manière convaincante le changement radical de tonalité, et dans le second, un éblouissement aussi intense affecterait de la même manière la couleur rouge environnante, ce qui n'est pas le cas. L'auteur conclut que les différences de teintes sont authentiques. La photo montre un D.510 du 5ème GdCA en Tunisie en 1939. Cette chronologie est intéressante dans la mesure où la couleur bleue de la gouverne de direction correspond à celle utilisée sur les insignes nationaux de l'entre-deux-guerres [comme indiqué ci-dessus], comme l'avion aurait été peint lors de sa construction, mais la couleur des cocardes d'aile correspond à la nuance plus claire trouvée sur le MS 405.

Photographies d'avions de construction plus récente pendant la guerre (1939-40) sur film orthochromatique.



Un MS 406 de la CG II/1, mars 1940
Un MB 152 de la CG I/8, fin 1939
Potez 631 de la CEMJ I/16, juin 1940
...Et sur film panchromatique.


Un D 520 de la GC I/3, mars 1940
Un Potez 63.11, 1940
Toutes ces images montrent une couleur bleu pâle conforme à la teinte décrite de manière anecdotique, et comme sur le MS 405 (etc.). Certains avions plus anciens en service pendant la guerre, tels que le Bloch MB 200 ou le Farman 222, présentent généralement une couleur bleue conforme à l'apparence des marquages nationaux de l'entre-deux-guerres, ce qui suggère que certains avions (peut-être plus anciens) n'ont pas été repeints. Alors, qu'en est-il de cette couleur? Hélas, les propriétés irritantes de la pellicule ortho rendent difficile l'estimation de la teinte exacte de la couleur, car elles n'apparaissent pas sur ces photos. En se basant sur d'autres sources, on peut spéculer sur une couleur probable, mais la gamme de nuances possibles doit donc être assez large. Le graphique ci-dessous montre ce qui serait une gamme probable de couleurs, du plus clair au plus foncé, et encore une fois l'interprétation préférée de l'auteur.


Probables nuances de bleu, du plus clair au plus foncé
 Interprétation préférée de l'auteur
Il semble qu'il n'y ait eu aucun changement dans la couleur rouge utilisée pour ces marquages de guerre, et la proportionnalité de la cocarde est restée de 33 : 33 : 34.

MS 406 No 777 de la GC III/1, 1940

Marques des avions de Vichy

Après la capitulation de la France, le gouvernement de Vichy a commencé à assembler sa propre force aérienne en utilisant les cellules survivantes de la campagne de 1939-40. Ce que les archives photographiques nous montrent - surtout au début de la période de transition, en 1940-41 - ce sont des avions qui font preuve d'un manque de cohérence marqué en ce qui concerne la couleur bleue utilisée pour leur marquage national. En effet, pratiquement aucune photo représentant un alignement de ces avions de Vichy ne présente une apparence uniforme. En travaillant à partir de clichés orthochromes et, de plus en plus, panachromes, on peut constater que certaines zones de cette couleur correspondent au bleu pâle de la période 1938-40, tandis que d'autres correspondent à la version moyenne de l'entre-deux-guerres. Les images ultérieures des avions utilités par Vichy tendent à montrer principalement des zones bleues de l'entre-deux-guerres, ce qui suggère que le bleu pâle a été lentement abandonné et que la décision a été prise de revenir à l'ancienne coloration. Ces observations peuvent être résumées par les deux images suivantes.



Curtiss H.75s, 1941
MS 406s dans une unité d'entraînement, automne 1940

Non seulement les nuances de bleu varient d'un avion à l'autre, mais bien souvent même à différents endroits sur la même machine. On soupçonne que la repeinture et la réapplication des marquages nationaux ont été à l'origine de cette apparence confuse.

Marquages français libres

De nombreux avions utilisés par les Français Libres lors des opérations pendant la guerre ont été fournis par les États-Unis. En conséquence, un grand nombre de ces appareils ont vu leurs insignes nationaux appliqués par les forces américaines, en utilisant bien sûr les peintures standard de l'USAAF. Les couleurs orange-rouge vif et bleu foncé sont indéniables, comme sur cette photo.


P-40Fs de la GC II/5, Casablanca, 1943


Notez que la peinture appliquée localement présente une couleur bleue conforme à l'usage français contemporain, c'est-à-dire équivalente au bleu moyen de l'entre-deux-guerres, ainsi que la géométrie légèrement modifiée de l'anneau.

Les années cinquante

Vers 1950, une nouvelle couleur bleue est apparue sur les avions de l'Armée de l'Air. Cette nuance était assez vive - presque turquoise - et pour les cocardes, elle était accompagnée d'un contour extérieur jaune. Cette combinaison a donné lieu à un marquage extrêmement attrayant, le préféré de l'auteur.



MD 450 à Le Bourget
 Interprétation préférée de l'auteur

Même quelques Yak-3 en service tardif dans l'Armée de l'Air ont reçu la nouvelle couleur sur leurs marquages nationaux

Marquages modernes

Au cours des années 1970, la cocarde nationale française a fini par perdre son contour jaune, puis par acquérir une autre couleur bleue. Cette nouvelle teinte était nettement plus foncée que la couleur précédente. Ces Mirage F.1s montrent bien la nouvelle cocarde.



Cette coloration reste essentiellement en usage aujourd'hui. Heureusement, nous n'avons pas encore vu l'adoption généralisée de ces taches grises "à faible visibilité" dans l'Armée de l'Air, ce qui n'est pas du goût de l'auteur.
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